Y a-t-il vraiment une vie extraterrestre sur Vénus? Un expert intervient

Souvent appelée l'étoile du matin ou du soir, Vénus enchante les skygazers depuis des milliers d'années. Objet le plus brillant du ciel après le Soleil et la Lune, sa lueur romantique a inspiré d'innombrables œuvres de poésie et de prose, d'Homère à Sappho, de William Blake à William Wordsworth. Dans les cultures chinoises, japonaises et coréennes modernes, elle est connue sous le nom de star du métal, tandis que les Romains l'ont nommée d'après la déesse de l'amour, de la beauté et de la fertilité.

Plus tôt cette semaine, les scientifiques ont détecté d'éventuels signes de vie sur Vénus. Des chercheurs du MIT et de l'Université de Cardiff, entre autres, ont trouvé des traces de phosphine, un gaz rare et toxique émis par certaines formes de vie sur Terre, dans l'atmosphère de notre planète voisine, posant la question: y a-t-il une vie extraterrestre sur Vénus? Et, si oui, quelle forme cela prend-il?



La recherche en elle-même n'est pas une découverte complète de la vie sur une autre planète, mais la quantité de phosphine (AKA, un gaz à l'odeur de poisson que l'on trouve généralement dans la vase des étangs et la bouse de pingouin) ne peut être expliquée par aucun processus connu. Bien qu'il soit fabriqué par certains procédés industriels, il est également créé par des organismes anaérobies, y compris des bactéries et des microbes, ce qui en fait une excellente biosignature de la vie.

Bien que la taille et la masse de Vénus soient relativement similaires à celles de la Terre, sa surface est hostile, avec températures de surface d'environ 467 degrés Celsius, suffisamment chaude pour faire fondre le plomb, et des pressions équivalentes au fond marin à une profondeur d'un kilomètre. Si cela ne semble pas assez infernal, des gouttelettes d'acide sulfurique chargées électriquement circulent à travers les nuages ​​épais, tandis qu'un phénomène appelé super-rotation fouette la haute atmosphère en un ouragan mondial vicieux qui balaie la planète. tous les quatre jours terrestres , avec vents de 400 kilomètres (250 miles) par heure.

Pour voir quel genre de vie pourrait exister dans cet enfer enflammé, Dazed s'est entretenu avec le Dr Alik Kershenbaum, zoologiste à l'Université de Cambridge et auteur de Le guide zoologiste de la galaxie - ce que les animaux sur Terre révèlent sur les extraterrestres - et sur nous-mêmes .



À la lumière des récentes découvertes, quelle est la probabilité d'une vie extraterrestre sur Vénus? Pourquoi?

Arik Kershenbaum: On ne peut pas dire comment probable la vie extraterrestre est sur Vénus. Mais nous pouvons dire qu’il y a eu un énorme bruit sourd dans le grenier et que nous ferions mieux d’aller voir ce que c’est.



La raison pour laquelle nous ne pouvons pas dire si ces découvertes sont «vraisemblablement» la vie est que ces formes de vie hypothétiques auraient une chimie que nous ne comprenons tout simplement pas assez - pour le moment. D'une part, ce que nous savons de la chimie et de la physique n'explique pas comment ce gaz peut être là du tout sans vie. Mais d’un autre côté, nous n’avons pas encore une bonne explication de la façon dont cela pourrait être là même s’il y a de la vie.

Que signifie cette nouvelle découverte pour notre compréhension de la vie extraterrestre?

Arik Kershenbaum: Le grand saut ici est que nous savons maintenant que nous pouvons rechercher des signes de vie en regardant dans les atmosphères d'autres planètes. Les scientifiques en parlent depuis longtemps, mais maintenant nous le voyons fonctionner dans la pratique! Nous allons examiner beaucoup plus de planètes maintenant, et nous savons ce qu’il faut rechercher. Cette découverte nous a également montré que nous pouvons détecter des produits chimiques qui pourraient indiquer des formes de vie totalement différentes de nous - nous n’allons pas chercher uniquement de l’oxygène, qui est vraiment une caractéristique de la vie sur Terre. Mais aussi des produits chimiques qui pourraient indiquer un type de métabolisme complètement différent. Nous avons donc considérablement élargi la recherche - plutôt que de simplement rechercher une vie semblable à la Terre, nous savons maintenant que nous pouvons également rechercher des formes de vie totalement extraterrestres.

NASA Vénus

via la NASA

S'il y avait de la vie sur Vénus, comment ces extraterrestres agiraient-ils?

Arik Kershenbaum: Le modèle proposé par les scientifiques dans ce projet suggère qu'il s'agirait de créatures unicellulaires extrêmement simples, semblables à des bactéries, chacune flottant dans une seule goutte de pluie d'acide sulfurique. Lorsque la gouttelette devient trop grosse, il pleuvait - mais sur Vénus, il fait si chaud que le liquide s’évapore bien avant de toucher le sol. La cellule se dessécherait, deviendrait une spore, puis, si elle avait la chance d'être à nouveau soufflée vers le haut dans des couches plus froides de l'atmosphère, l'acide sulfurique se condenserait autour d'elle, et elle reviendrait à la vie, se multiplierait et répéterait le cycle.

La vie vivant entièrement dans l'atmosphère aurait une période très difficile. Tout ce qui est beaucoup plus grand qu'une cellule ne pourrait pas rester en l'air. Peut-être que sur d'autres planètes, des créatures plus grosses pourraient faire évoluer une sorte de ballon d'hydrogène pour les faire flotter dans les nuages. Mais c'est peu probable sur Vénus, car une vie aussi complexe devrait probablement évoluer au sol, puis prendre son envol. Malheureusement, la surface de Vénus est tellement inhospitalière que cela ne pourrait jamais arriver. La vie sur Vénus restera probablement très petite.

En utilisant ce que nous savons sur Vénus en tant que planète, comment la vie extraterrestre pourrait-elle communiquer?

Arik Kershenbaum: S'il y avait une vie microscopique dans l'atmosphère de Vénus, ce serait très solitaire. La seule façon d'être en contact avec d'autres organismes est si votre gouttelette devait fusionner avec une autre contenant un autre organisme. Je crains qu’ils n’auront pas trop de choses à dire. Si la vie était plus complexe, cependant - et il n'est pas du tout clair que cela soit même possible - alors beaucoup de choses pourraient arriver. Par exemple, les organismes peuvent être liés entre eux par de fins filaments, qui capteraient à la fois les courants d'air pour les maintenir en l'air et pourraient également fournir un canal de communication.

S'il y avait une vie microscopique dans l'atmosphère de Vénus, ce serait très solitaire. La seule façon d'être en contact avec d'autres organismes est si votre gouttelette devait fusionner avec une autre contenant un autre organisme - Arik Kershenbaum

Pourquoi n'est-il plus défendable de prétendre qu'il ne peut y avoir de vie au-delà de la terre?

Arik Kershenbaum: Si vous regardez la trajectoire de la découverte scientifique dans le domaine de l'astrobiologie, vous vous rendez compte que jusqu'à présent, nous avons trébuché dans un univers que nous ne pouvions pas voir. Alors que nous construisons de plus en plus d’instruments, comme des télescopes spatiaux et des radiotélescopes, nous nous rendons compte qu’il y a beaucoup plus que ce que nous pensions. Le grand nombre de planètes qui pourraient héberger la vie est bien plus que ce que nous pensions il y a 20 ans. Et maintenant, nous nous rendons compte que nous pouvons mesurer le contenu des atmosphères sur ces planètes. Beaucoup plus d'informations seront disponibles dans les prochaines années - et regardez comment la toute première chose que nous trouvons est une signature chimique suspecte sur la planète juste à côté de nous! Pensez à ce qui se passera lorsque nous commencerons à scanner les 4000 autres planètes que nous connaissons déjà.

Dans votre livre, vous mentionnez que la langue et la communication finiront par être notre plus grande caractéristique commune à toute civilisation extraterrestre que nous rencontrerons. Pourquoi?

Arik Kershenbaum: Spéculer sur la vie possible sur Vénus souligne à quel point la vie extraterrestre pourrait être différente. S'il vit à l'intérieur de l'acide sulfurique concentré, il est impossible qu'il nous ressemble ou qu'il soit fait du même matériau que nous. Quoi alors volonté il a en commun avec nous? Comme j'en parle dans mon livre, Le guide du zoologiste de la galaxie, ce qui est commun, ce sont les comportements dont toute vie a besoin à la fois pour survivre et pour évoluer. Sans évolution, la vie restera incroyablement simple. Mais si nous parlons d'une civilisation, alors ce sont des créatures qui vivent en groupe et coopèrent - et cela signifie qu'elles communiquent. S'ils peuvent construire un vaisseau spatial pour venir nous rendre visite, ou même juste un radiotélescope pour nous envoyer des messages, ils doivent pouvoir échanger des messages entre eux, le sens dont nous comprendrions - sinon les messages eux-mêmes.

Le guide du zoologiste de la galaxie par le Dr Arik Kershenbaum (Viking) sortira le 24 septembre