Damon Albarn: 'Cette année, si vous n'êtes pas pop, vous êtes foutu'

C’est très apocalyptique. Il n’y a même plus personne à la réception.

Damon Albarn vient de commencer son énième appel Zoom de l'année depuis une chambre d'hôtel du sud de Londres. Après avoir passé le confinement avec sa famille dans sa ferme isolée du Devon, le leader de Blur et le cerveau de Gorillaz sont de retour chez eux, jusqu'aux genoux en répétitions pour l'un de ses projets les plus ambitieux à ce jour.



Certes, il semble un peu redondant de parler en ces termes quand on considère que l'histoire de Gorillaz a ressenti comme un pic prolongé tout au long du 21e siècle. Pourtant, malgré toutes ses variétés évidentes, 2020 reste une année marquante pour le groupe virtuel pionnier qu'Albarn dirige depuis plus de deux décennies. Sur le dos de leur septième album acclamé, Song Machine, Saison 1: Timez étrange , le groupe diffusera Machine à chanter en direct du 12 au 13 décembre, promettant des choses spéciales dans une année qui a été sérieusement à court d'excitation.

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Quand ils sont arrivés pour occuper les ondes avec leur premier single, Clint Eastwood, en 2001, Gorillaz se sentait curieusement (sinon un peu suspect) complètement formé. Fondé par Albarn et le dessinateur de bandes dessinées Jamie Hewlett en 1998, le projet audiovisuel allait devenir un phénomène mondial de changement de paradigme sans précédent. Alors qu'ils fouillaient une jeep sur une autoroute dans la vidéo de Clint Eastwood, les avatars de dessins animés 2-D, Noodle, Russel et Murdoc avaient l'impression qu'ils pourraient être plus que les alter-ego animés d'Albarn, Hewlett et de tous ceux qu'ils invitaient dans le monde. plier. Avec son décret semblable à un mantra selon lequel l’avenir est à venir, cette chanson était la manière de Damon Albarn de demander au monde de tenir la promesse d’une nouvelle ère à mi-chemin.

Bien qu'il ait été un peu sous le temps ces derniers temps (ils m'ont frotté et le lendemain matin j'ai eu une angine streptococcique, dit-il), Albarn est de bonne humeur. Et cela va de soi: à un moment où l'industrie de la musique est à genoux, le joueur de 52 ans a contribué à éloigner Gorillaz d'un cycle d'album traditionnel au profit d'un moteur de promotion autonome et multiplateforme. De la création de clips musicaux mensuels - ou d'épisodes - pour chaque chanson au lancement de figurines jouets, jouer sur Traversée d'animaux , et la planification d'un film pour coïncider avec la deuxième saison du projet, le blitz promotionnel accompagnant Machine à chanter a été autant une question de nécessité existentielle qu'autre chose.



Je suppose que ce n’est que la survie, dit Albarn. Cette année, si vous n’êtes pas pop, vous êtes foutu, en gros. Vous ne pouvez pas jouer à des concerts. Et si vous n'êtes pas pop, vos chiffres de streaming pourraient ne pas être excellents. Heureusement, je pense que nos chiffres de streaming sont respectables. Mais que pouvez-vous faire? J'ai un équipage à payer, j'ai des musiciens à payer. Il y a toute une microculture autour de ce que je fais. Je dois continuer ou abandonner.

Et continuez, il l'a fait. Que ce soit la natation, regarder Succession, creusant la vieille électro colombienne, ou lisant le philosophe allemand Immanuel Kant (putain, ça a pris du temps, dit-il), Albarn a réussi à équilibrer un horaire de travail chargé avec des temps d'arrêt dans le pays. Mais c’est bien loin de la vie itinérante à laquelle il s’est habitué. Je n’ai vu personne, dit-il avec un soupir. Parce que j'ai joué à des festivals toute ma putain de vie, je suis tellement habitué à passer quelques mois chaque année à sortir avec d'autres personnes. Cela vient d’être perdu cette année. Je pense que, même si nous n’en sommes pas nécessairement conscients à l’époque, nous évoluons tous lorsque quelque chose comme cela se produit.

Cette année, si vous n’êtes pas pop, vous êtes foutu, en gros. Vous ne pouvez pas jouer à des concerts. Et si vous n'êtes pas pop, vos chiffres en streaming pourraient ne pas être géniaux - Damon Albarn



Pour de nombreux musiciens cette année, la réponse pitoyable du gouvernement britannique à la pandémie - notamment la suggestion du chancelier Rishi Sunak selon laquelle les artistes devraient se recycler - a conduit à une évolution difficile. C’est une question dont Albarn refuse de s’asseoir sur la clôture. C'est honteux, dit-il. En plus d'une année comme celle-ci. Tout le monde comprend que ces choses sont problématiques, mais ensuite dire, les gars, après ça, peut-être que vous devriez penser à faire autre chose, c'est vraiment insensible, mec. Je ne fais que répéter ce que tout le monde ressent, mais je suis évidemment très attaché à cela. Ma vie entière a été basée sur ce rêve d'adolescent.

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En réfléchissant à la façon dont ce rêve d'adolescent est devenu une réalité à part entière via le succès fulgurant de Blur dans les années 90, Albarn s'illumine. Ce qui est fou pour moi, c’est que je suis à Gorillaz depuis bien plus longtemps qu’à Blur, dit-il avec un sourire chaleureux aux dents d’or. Lorsque vous êtes dans un groupe indépendant, c’est comme un mariage, vous savez? Vous êtes marié à tout. J'étais juste à l'avant en tant que putain de frontman pendant une assez longue période.

Mis à part le théâtre Frontman, c’est la finesse de l’écriture d’Albarn qui a fait de Blur l’un des groupes britanniques les plus importants de toute une génération. Bien que cela n’ait peut-être pas été apparemment évident, sa transition d’une forme à l’autre peut être attribuée à ce qu’il appelle la première chanson de Gorillaz - On Your Own, de l’album éponyme de Blur en 1997. Cela me fait sourire quand je pense à quelle distance je pensais atteindre en faisant cela, dit-il. Parce qu'au début je ne jouais pas de guitare parce que Graham (Coxon) était tellement bon. C'était encore très éloigné mais j'avais l'impression qu'une autre porte s'ouvrait pour moi.

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Alors que cette porte était complètement entrouverte via leur premier album éponyme trois ans plus tard, Gorillaz s'est assis avec Dazed pour leur tout premier long métrage de couverture. Dans ce document, Jamie Hewlett AKA Murdoc Niccles du groupe de dessins animés alors anonyme a déclaré: Si la musique fonctionne, c'est tout ce qui compte, et nous n'aimons pas penser que les gens sont stupides. Albarn, alias 2D, est-il d'accord avec ce sentiment deux décennies plus tard? Je fais, dit-il. J'ai toujours été accusé d'être un peu dilettante à l'époque. Je n'ai jamais vraiment vu ça comme ça. Je m'intéressais simplement à beaucoup de choses différentes et je voulais voir comment je pourrais d'une manière ou d'une autre articuler ma propre chose à travers d'autres choses. Personne ne propose quelque chose qui réinvente la musique.

Il n’a peut-être pas réinventé la musique dans les années qui ont suivi, mais Albarn, soutenu par l’esthétique singulière de Hewlett, s’est rapproché en perfectionnant la machine à succès globe-trotteuse qu'est Gorillaz. Merci à plusieurs albums primés, y compris ceux de 2005 Jours de démon et 2010 Plage en plastique - des sorties qui ont livré des singles omniprésents comme Dare et Feel Good Inc - ils ont longtemps été officiellement reconnus comme l'acte virtuel le plus réussi de tous les temps. Et ce n’est vraiment que pour les débutants. De la même manière que Blur a progressivement élargi sa palette sonore tandis que certains de ses pairs les plus remarquables stagnaient de manière créative, Gorillaz a défini et redéfini les limites de ce qu'un groupe peut être.

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Depuis que le deuxième rappeur californien Del the Funky Homosapien a pris le micro sur Clint Eastwood, la collaboration a été la clé du succès du groupe. De Grace Jones, Lou Reed et la légende de la soul Bobby Womack à De La Soul, Little Dragon et André 3000, leurs crédits d'album se sont souvent lus comme un Rolodex de pionniers de la musique d'hier et d'aujourd'hui. C'est une approche éprouvée qui Machine à chanter , qui compte entre autres Elton John, St Vincent et Robert Smith de The Cure, monte de niveau.

Lorsque vous êtes dans un groupe indépendant, c’est comme un mariage, vous savez? Vous êtes marié à tout. J'étais juste à l'avant en tant que putain de frontman pendant une assez longue période - Damon Albarn

Comme dans son travail à la tête du collectif de musique à but non lucratif Africa Express et du supergroupe The Good, the Bad & the Queen, Albarn a toujours tourné vers des esprits apparentés. Dès que slowthai est entré dans la pièce, c'était comme: «Je te connais, tu me connais», dit-il. Je n’aurais pas survécu aussi longtemps que je l’ai fait, surtout en travaillant avec des musiciens africains, à moins de travailler sur cette prémisse. Albarn fait référence aux premières fois où il a travaillé avec des artistes avec lesquels il a fondé Africa Express - l'organisation transcontinentale, de collaboration musicale et à but non lucratif - avec, et l'album de 2002 Musique du Mali , fabriqué par Albarn et Musiciens maliens comprenant La pomme de Bocoum et Toumani Diabaté & Amis. Nous n'avions pas d'autre langage commun que la musique et ce sentiment d'esprit apparenté. C’est pourquoi je suis si passionné par la collaboration, car elle démantèle tant d’idées préconçues que vous pourriez avoir. Ce n’est pas préjudiciable.

Le rôle d'Albarn en tant que leader de facto de Gorillaz en tant que collectif d'artistes est de notoriété publique. Mais cela n’a pas toujours été le cas. Mon idée était que personne ne découvre jamais que je faisais partie de Gorillaz, révèle-t-il. Je me souviens que l'une de nos premières interviews était avec Pierre roulante . Nous jouions des personnages. Je faisais du 2D, Remi (Kabaka Jr) était Russel et Jamie était Murdoc. Nous étions tous au téléphone en train de penser que c'était vraiment drôle, d'entendre les accents stupides de l'autre et d'essayer de garder un visage impassible. Et puis je l'ai complètement perdu et j'ai pensé que je ne pouvais plus faire ça. Putain, j'ai tout gâché. Jamie était tellement foutu avec moi. Il ne m'a littéralement pas parlé pendant des jours. Cela finirait toujours par arriver, non? Je sais, mais à quel point ce serait merveilleux si, après tout ce temps, les gens ne savaient toujours pas que c'était moi et pensaient que j'avais disparu dans l'obscurité il y a des années?

Gorrilaz, Damon Albarn

Il n'y a pas de groupe mieux placé pour donner un concert virtuel à l'ère COVID que Gorillaz. À l'occasion des premiers concerts du groupe depuis 2018, Machine à chanter en direct promet des visuels, des performances et - fidèle à la forme - des invités spéciaux dans trois ensembles et fuseaux horaires. Comme toujours avec Gorillaz, les demi-mesures sont hors de la fenêtre. Nous voyons cela plus comme trois émissions de télévision en direct qu’un concert, dit Albarn. Il y a beaucoup à faire, mais je pense que cela nous a donné l’opportunité de faire quelque chose que nous n’avons peut-être pas eu la chance de faire auparavant. Nous devrions de droit être aux commandes pour produire un concert visuellement époustouflant en direct en raison de nos ressources et du fait que nous essayons d'évoquer le fantôme holographique depuis de très nombreuses années.

À ce stade, il est vraiment impossible d’essayer. Comme leur production à ce jour l'illustre, Albarn, Hewlett et ses collègues sont des voyants certifiés de la pop. Heureusement, on ne peut pas imaginer que cela changera de si tôt. La seule chose vraiment cohérente est le dessin de Jamie, dit Albarn, interrogé sur leur évolution. Je suppose que vous pourriez dire que j'écris les chansons, mais souvent je laisse d'autres personnes aider à écrire les chansons aussi. Donc ça change tout le temps. Cela vient toujours d’angles différents. Il n’a pas de centre. Parce que ce n’est rien, je pense que cela peut durer éternellement.

Machine à chanter en direct a lieu du 12 au 13 décembre